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La extraña forma del cometa ISON

 

Antonio González Estévez

 

Recientemente la NASA ha hecho pública una fotografía del cometa C2012 S1 también conocido como ISON,  realizada por el Telescopio Espacial Hubble, en la que se puede apreciar una forma globulosa, no uniforme.

Es más, si esta imagen la aclaramos, con los botones de tratamiento de imagen de la web del Hubble, obtenemos un extraño gráfico formado por tres estructuras o partes, simétricas, que está dando mucho que hablar.

Se ha dicho de todo, desde que se ha roto en tres trozos, hasta que es una nave nodriza extraterrestre  que se acerca a la Tierra, pasando por el sempiterno y escurridizo planeta Nibiru.

Nosotros aquí vamos a dar una explicación racional del por qué de esta extraña imagen.

En primer lugar, veamos cómo saca las fotografías el Telescopio Espacial Hubble.

 

Como se mueve el Hubble

El Telescopio Espacial Hubble está situado en órbita alrededor de la Tierra,  a una altura de 593 Km sobre el nivel del mar.
Esta órbita es muy rápida: cada 97 minutos da una vuelta completa. Durante ese tiempo, no está continuamente tomando fotografías, porque a veces  los técnicos deben girar el telescopio, o evitar el Sol o la Luna,
calibrarlo, transmitir datos, etc...

El Hubble necesita apuntar en diferentes direcciones para poder ver los diferentes  objetos celestes. No usa cohetes para cambiar su orientación, porque estos podrían contaminar el espacio cerca del telescopio con los residuos del carburante quemado.

Para conseguir esto, el Hubble dispone de seis giroscopios que siempre apuntan en la misma dirección, como si de una brújula se tratara, y de cuatro dispositivos de dirección de giro libre que se conocen como "ruedas de reacción".

Cuando estas ruedas realizan pequeños giros, el Hubble hace un giro alrededor de su  centro de masas, sin generar ningún movimiento de traslación.

Como los ejes de rotación de las cuatro ruedas de reacción apuntan en diferentes direcciones, el Hubble es capaz de utilizar combinaciones de ellas para señalar hacia cualquier lugar del cielo.


Cómo hace fotografías el Hubble

La realización de fotografías desde el Telescopio Espacial Hubble es mucho más compleja que la toma de fotografías con una cámara tradicional.

Por un lado, el Hubble no utiliza película en color, sino que usa detectores electrónicos, que  producen imágenes en blanco y negro. Para conseguir una imagen en color, se mezclan esas imágenes tomadas con distintos filtros, mediante un procesador de imágenes. Muchas de las imágenes del Hubble son en realidad combinaciones de tres exposiciones separadas (tomadas con filtros Rojo, Verde y Azul), tal y como funcionan los televisores y cámaras de video.

La fotografía que ha causado tanto revuelo está hecha con la Wide Field Camera 3 (WFC3). Este instrumento  es conocido en español como Cámara de Gran Angular 3, y trabaja en dos canales: un canal óptico que usa dos detectores CCD, para recoger imágenes entre 200 y 1000 nanómetros, y un canal de infrarrojo cercano que usa una matriz de detectores CCD.

Cada fotografía se toma mediante la selección del filtro adecuado. Esto se hace con un sistema de ruedas que se superponen y que contienen 48 elementos, entre filtros y huecos.

Para fuentes de luz débiles las fotografías necesitan largos tiempos de exposición. El caso del cometa  ISON es exactamente ese: es un objeto débil que necesita un tiempo de exposición para ser recogido por el detector CCD.

A veces, incluso, es necesario realizar una secuencia de exposiciones, separadas en el tiempo, debido a que la órbita del telescopio fuerza que eso sea así, por ejemplo porque el telescopio entre en zona de no visibilidad.

Por eso, cada fotografía del cometa se ha tomado desde una posición distinta del telescopio, y durante un tiempo de exposición. Esto produce tres imágenes distintas y en dos de ellas en vez de un punto, se ve un trazo.

En las imágenes siguientes podemos ver cómo toma las distintas fotografías el Hubble y cual es el resultado de dichas exposiciones. Cada linea obtenida en la fotografía corresponde a un tramo de la órbita del telescopio espacial.

Resumiendo: antes de aventurarnos a pensar en cataclismos, extraterrestres, planetas fantasmas y demás  productos del cine de Hollywood, creo que hay que hacer un pequeño esfuerzo de estudiar y comprender a qué se debe lo que vemos.

 

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